• A 25 años del boleto olímpico conseguido por los «Héroes de Portland»

    Para cualquier fanático del baloncesto venezolano, 1992 es un año especial: fue ese año cuando nacieron los llamados «Héroes de Portland» para darle tintes olímpicos por primera vez a la selección nacional. Y este julio se cumplen 25 años de su gesta que los llevó hasta los Juegos Olímpicos de Barcelona.

    Ya en mayo de 1991 le había tocado a Venezuela estrenarse como sede del Campeonato Suramericano de Baloncesto, donde a la postre se titularía como campeón tras ganar una dura final al siempre favorito Brasil. Pero este sería solo el comienzo de la historia; el triunfo les dio la clasificación a los Panamericanos (1991) -donde terminaron sextos- y al Torneo Preolímpico de Portland (1992).

    A cargo del entrenador puertorriqueño, Julio Toro, la plantilla (integrada por Carl Herrera, Rostin González, Victor David Díaz, Nelson «Kako» Solórzano, Iván Olivares, Gabriel Estaba, Sam Shepherd, Alexander Nelcha, Luis Jiménez, Omar Walcott y Melquiades Jaramillo) llegó a su compromiso en Portland, con todos los focos puestos sobre el combinado de Estados Unidos.

    El evento se llevó a cabo entre el 27 de junio y el 5 de julio de 1992. El primer duelo ante Uruguay (110-97) terminó en victoria para los venezolanos, que no pudieron repetir ante Brasil y Puerto Rico, quienes los dominaron por 128-81 y 91-80, respectivamente. Ante México, el juego sería clave porque significaba el avance de ronda: los venezolanos lo consiguieron por 88-85.

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    De allí cosecharon triunfo ante Canadá y posteriormente se vengaron de los brasileños en semifinales (que disputaron el 3 de julio) para meterse en la pelea por el título continental. Fue precisamente en el duelo ante los canadienses, el 2 de julio, que se metieron entre las cuatro mejores selecciones de América y se aseguraron su presencia en los Juegos Olímpicos.

    El «Dream Team», liderado por Michael Jordan, Magic Johnson, Larry Bird y compañía, fue el rival en la final. A pesar de los esfuerzos vinotintos, los estadounidenses terminaron coronándose luego de un 127-80, el 5 de julio.

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    Aún con la derrota, Venezuela se quedó con la plata y, por primera vez, el baloncesto venezolano se aseguró un boleto para unos Juegos Olímpicos. Ya en Barcelona 1992, el combinado nacional tendría una discreta actuación, con un récord de 2-5 y en el puesto 11.

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